Documento sin título

Cocodrilos

Siguiente Pagina

DEFINICION

Los crocod√≠lidos (Crocodylidae) son una familia de saur√≥psidos (reptiles) arcosaurios com√ļnmente conocidos como cocodrilos. Incluye a 14 especies actuales.1 Se trata de grandes reptiles semiacu√°ticos que viven en las regiones tropicales de √Āfrica, Asia, Am√©rica y Australia. Aparecieron por primera vez durante el Eoceno, unos 55 millones de a√Īos. En sentido estricto, un cocodrilo es cualquier especie que pertenece a la familia Crocodylidae (a veces clasificada como la subfamilia Crocodylinae). No obstante, el t√©rmino tambi√©n se puede usar de manera m√°s flexible para incluir todos los miembros existentes de la orden Crocodilia, es decir, los verdaderos cocodrilos, los aligatores y caimanes (familia Alligatoridae) y los gaviales (familia Gavialidae), as√≠ como los Crocodylomorpha, que incluye parientes y antepasados extintos de los cocodrilo actuales. Los cocodrilos tienden a congregarse en h√°bitats de agua dulce como r√≠os, lagos, humedales y algunas veces en agua salobre. Se alimentan principalmente de vertebrados (peces, reptiles y mam√≠feros), y algunas veces de invertebrados (moluscos y crust√°ceos), seg√ļn la especie.

TAMA√ĎO

Una especie, el cocodrilo marino (Crocodylus porosus) es el mayor de los cocodrilos de la actualidad (el m√°s grande del que se tiene noticia es de 8,5 metros de longitud y 1.700 kilos de peso, y fue capturado en Queensland (Australia) en el a√Īo 1957). Le sigue en tama√Īo el cocodrilo del Nilo (Crocodylus niloticus), con ejemplares que sobrepasan los 6 m y casi 750 kg de peso.

ECOLOGIA

Su piel es escamosa, dura y seca. Llegan a vivir unos 50 a 80 a√Īos.6 Son reptiles que viven en las √°reas tropicales de √Āfrica, Asia, Am√©rica y Australia. Son excelentes nadadores. Tienden a vivir en r√≠os de corriente lenta y se alimentan de una amplia variedad de animales, preferentemente vivos. El cocodrilo marino (Crocodylus porosus) vive tanto en agua dulce como en estuarios salados y se adentra con frecuencia en el mar, lo que le ha permitido colonizar muchas islas de Australia y todas las costas desde la India hasta Australia, e incluso, en muchas ocasiones llega a cruzar el Oc√©ano √ćndico y llega hasta √Āfrica Oriental, desde Somalia hasta Madagascar y Sud√°frica. El cocodrilo marino no es el √ļnico en adentrarse en el mar, aunque s√≠ el que lo hace con m√°s frecuencia. As√≠, el cocodrilo del Nilo (Crocodylus niloticus) ha cruzado el mar para colonizar varias islas del Oc√©ano √ćndico (entre ellas Madagascar); y el cocodrilo americano (Crocodylus acutus) ha llegado a nado hasta la mayor√≠a de las islas del Caribe, e incluso a la punta sur de Florida. Los m√°s grandes son el marino, el del Nilo y el del Orinoco (Crocodylus intermedius). Los cocodrilos j√≥venes se alimentan de cangrejos, insectos y ranas. Los m√°s grandes cazan peces, se alimentan de animales muertos o permanecen en espera durante horas, listos para engullir presas como mam√≠feros y aves acu√°ticas. Aferran a la presa con mand√≠bulas poderosas y dientes filosos, arrastr√°ndola debajo del agua hasta ahogarla. Los cocodrilos no pueden masticar, de modo que cortan a la presa, sacudi√©ndola y despedaz√°ndola con sus dientes. Nuevos dientes crecen para reemplazar los que se rompen o se pierden. Su mordedura es la m√°s poderosa de todo el Reino Animal, de unos 1.800 kilos de fuerza.7 Los cocodrilos llevan vidas bastante inactivas, ya que yacen inm√≥viles la mayor parte del d√≠a. Por la ma√Īana los r√≠os se calientan lentamente y los cocodrilos a menudo buscan el calor del sol en la orilla del r√≠o. Por la noche el agua se enfr√≠a lentamente, de modo que los cocodrilos pasan estas horas dentro del r√≠o para mantenerse en calor. Abrir ampliamente sus bocas los ayuda a calentarse por las ma√Īanas o refrescarse al mediod√≠a: en la boca los vasos sangu√≠neos est√°n cerca de la superficie de la piel, permitiendo que el calor pase r√°pidamente hacia o desde la sangre al ambiente. Crocodylus acutus de M√©xico. Los cocodrilos tienen cuerpos pesados y metabolismos generalmente lentos, aunque pueden controlar la velocidad de su digesti√≥n seg√ļn la abundancia de presas y de la temperatura ambiente; as√≠, con una temperatura √≥ptima (40-50 ¬ļC) pueden hacer una digesti√≥n r√°pida si abundan las presas o lenta si √©stas escasean (estos √ļltimos datos fueron probados cient√≠ficamente hace muy poco). Est√°n bien adaptados a la vida acu√°tica y solo de vez en cuando salen de ella, como el gavial del Ganges (Gavialis gangeticus). Sobre la tierra, los cocodrilos se deslizan arrastrando su est√≥mago y empuj√°ndose con los pies. Para recorrer distancias grandes, adoptan un "paso alto", levantando el cuerpo del suelo y arrastrando la cola. Los cocodrilos, adem√°s, pueden "galopar" a una velocidad m√°xima de 18 km/h. Las fosas nasales de un cocodr√≠lido y sus ojos se encuentran en la parte superior de la cabeza, lo que le permite ver y respirar mientras permanece en el agua. Puede respirar parcialmente sumergido, cerrando un pliegue de la garganta que evita que el agua penetre en los pulmones. Bajo el agua, las fosas nasales y los o√≠dos se cierran, y en sus ojos una membrana transparente se mueve en sentido transversal actuando como un tercer p√°rpado.

FISIOLOGIA

La fecundación es interna. Son ovíparos: ponen huevos en nidos que construyen con palos y ramas aunque éstos solo son la parte superior pues los huevos están enterrados. A veces, las tortugas aprovechan los nidos de los cocodrilos que protegen su nido e incuban sus huevos. Poseen además un corazón formado por cuatro cavidades (dos aurículas y dos ventrículos). Son poiquilotermos y ectotermos; es decir, que su temperatura corporal varía con la ambiental. Respiran mediante los pulmones. Son los animales de respiración pulmonar que más tiempo pueden aguantar bajo el agua; sus pulmones son tan grandes que puede llegar a estar seis horas bajo el agua si están en continuo movimiento; si se mantiene quieto, es decir, consumiendo la cantidad mínima de oxígeno, es capaz de permanecer dos días seguidos bajo el agua. El abdomen y el tórax están separados por un diafragma que usan para respirar.

TAXONOMIA

La familia Crocodylidae está subdividida en dos subfamilias, una de las cuales está extinta y dos o tres géneros actuales y varios más extintos: Subfamilia Mekosuchinae † Subfamilia Crocodylinae Género Euthecodon † Género Voay † Género Osteolaemus Género Rimasuchus † Osteolaemus tetraspis (existen una controversia actual sobre si se trata de dos especies o una; aquí se considera que se trata de una con dos subespecies: O. tetraspis tetraspis & O. t. osborni) Género Crocodylus Crocodylus acutus Crocodylus cataphractus (estudios de ADN sugieren que esta especie podría merecer un género propio para sí, dado su carácter basal, el género Mecistops) Crocodylus intermedius Crocodylus johnstoni Crocodylus mindorensis Crocodylus moreletii Crocodylus niloticus Crocodylus novaeguineae Crocodylus palustris Crocodylus porosus Crocodylus rhombifer Crocodylus siamensis Crocodylus suchus.

MITOLOGIA

El cocodrilo era un animal sagrado en una parte de Egipto. Los habitantes de Tebas y del lago Moeris le tributaban un culto particular. Cuando lograban domesticar a uno de estos animales le colgaban en las orejas piedras preciosas y otros adornos de oro y le alimentaban con manjares sagrados. Despu√©s de su muerte lo embalsamaban y depositaban en una especie de urna, que conduc√≠an al Laberinto donde sepultaban a los reyes. Lleg√≥ a tal extremo la superstici√≥n de los Ombitas que se alegraban al ver a sus hijos presa de los cocodrilos. Por otra parte estos mismos animales eran mirados con terror en el resto de Egipto, de modo que mataban a cuantos pod√≠an. La religi√≥n aumentaba a√ļn el odio natural a un monstruo tan carn√≠voro. Seth, asesino de Osiris y enemigo de todos los dioses hab√≠a tomado la forma de cocodrilo. Seg√ļn Plutarco este animal es el s√≠mbolo de la divinidad, porque carece de lengua, en atenci√≥n a que Dios, sin hablar, imprime en silencio en nuestros corazones, las leyes de la equidad y de la sabidur√≠a. Su jerogl√≠fico era tambi√©n el s√≠mbolo de la tiran√≠a en el gobierno. Los egipcios cre√≠an que los cocodrilos viejos ten√≠an la virtud de la adivinaci√≥n y que era buen ag√ľero cuando tomaban algo de comer de la mano de alguno y al contrario cuando lo rehusaban. Si se cuentan los dientes del Cocodrilo, dice Aquiles Tacio, se halla que su n√ļmero iguala a los d√≠as del a√Īo. Tal vez es por esto que los egipcios representaban la imagen del sol en un barquichuelo que conduc√≠a un Cocodrilo. En fin, los egipcios adoradores de los Cocodrilos, dec√≠an que durante los siete d√≠as consagrados al nacimiento de Apis, olvidaban su ferocidad natural, no causando da√Īo alguno y que al octavo despu√©s de medio d√≠a, volv√≠an a su ferocidad acostumbrada. Tambi√©n pretend√≠an que los cocodrilos, por respeto a la Diosa Isis, que en otra ocasi√≥n se hab√≠a servido de un barquito construido de la corteza del papiro, no causaban da√Īo alguno a los que navegaban en el Nilo con barquichuelos de esta planta.

RELACION CON EL HOMBRE

Los cocodrilos pueden atacar al hombre si se acercan demasiado, el más peligroso es el cocodrilo marino (Crocodylus porosus), seguido del Nilo (Crocodylus niloticus), y pueden convertirse en antropófagos. El hombre ha utilizado sus pieles para hacer billeteras maletas y han destruido sus hábitats. En muchas culturas el cocodrilo ha sido motivo de adoración y respeto como los antiguos egipcios y tribus de Nueva Guinea y del sureste de Asia.